Aquesta paraula significa: els anells de Saturn - Octubre 2022

Són milers de milions d'anys més joves que el mateix Saturn, segons un nou estudi. Què més se sap d'ells?

Saturn, anells de Saturn, astronomia, ciència i tecnologia, sistema solar, investigació espacial, nasa, explicat, express indiImpressió artística de Cassini travessant el pla d'anell de Saturn. (Foto: NASA/JPL-Caltech)

Totes les il·lustracions de Saturn, a partir dels llibres de text escolars, el mostren envoltat d'anells. Tot i que els anells van ser observats per primera vegada per telescopis fa segles, el coneixement sobre la seva formació i composició ha estat relativament lent. Ara, un estudi publicat a Science suggereix que els anells es van formar fa entre 100 i 10 milions d'anys i, per tant, són molt més joves que el planeta de 4.500 milions d'anys. Com ho van descobrir els científics?



Gran part del que se sap sobre els anells prové de quatre naus espacials robòtiques que han visitat Saturn: Pioneer 11, Voyager 1, Voyager 2 i Cassini. Els anells estan formats per un gran nombre de petites partícules que giren al voltant de Saturn. Tenen uns 400.000 km, l'equivalent a la distància entre la Terra i la Lluna, però tenen tan sols 100 m de gruix, segons el lloc web de la NASA.

Hi ha molts anells, potser de 500 a 1.000, i també hi ha buits dins d'ells. La mida de les partícules varien des de massa petites per veure-les fins a la mida d'un autobús, diu la NASA. Els científics creuen que les partícules són boles de neu gelades o roques cobertes de gel.





Ara, l'estudi ha conclòs que Saturn no sempre ha tingut anells. La troballa prové de la trajectòria final de Cassini. El setembre de 2017, la nau espacial de la NASA va fer caure la seva mort a l'atmosfera de Saturn i un dels seus últims actes va ser costar entre el planeta i els seus anells i deixar-los arrossegar, va dir la Universitat de Califòrnia-Berkeley en un comunicat de premsa.

Essencialment, Cassini actuava com a sonda de gravetat. Des de la seva trajectòria final, els científics han fet mesures precises que han portat a la troballa sobre l'edat dels anells. A partir de la força de la seva atracció gravitatòria, els científics van fer la primera estimació precisa de la quantitat de material als anells de Saturn: al voltant del 40% de la massa de la lluna de Saturn Mimas, que és 2.000 vegades més petita que la lluna d'Ear'h. Els càlculs basats en això van portar a la conclusió que els anells són relativament recents, ja que s'han originat fa menys de 100 milions d'anys i potser fa tan recentment com 10 milions d'anys.



La seva jove edat posa fi a una discussió de llarga durada entre els científics planetaris, va afegir UC-Berkeley. Alguns pensaven que els anells es van formar juntament amb el mateix planeta, fa 4.500 milions d'anys, a partir de restes gelades que quedaven en òrbita després de la formació del Sistema Solar. Altres pensaven que els anells eren molt joves i que Saturn, en algun moment, havia capturat un objecte del cinturó de Kuiper o un cometa i l'havia reduït a poc a poc a runes en òrbita.